蜜蜂:牵动世界的至尊红娘

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如果让你挑选一种对人类最重要的动物,你会选谁呢?在爱因斯坦看来,答案很可能是蜜蜂。他曾经警示世人说,如果蜜蜂完全消失,那么人类也许只能再活4年。为什么小小蜜蜂的生存状况一旦出现问题,就会危及人类的生存?

  我们都知道,植物要正常地结出果实和种子,必须经过授粉才行。自然界传播花粉的方式有两种,要么随风飘散,要么搭昆虫的便车。全世界有1300种植物跟人类生活有关,目前证明有1100种需要昆虫传粉,在全部昆虫传粉工作中,蜜蜂的份额占到85%。占有如此重要位置的蜜蜂如果消失了,势必会造成非常严重的后果。

  完勝人類的昆蟲媒介

  有人会说,没有蜜蜂,我们还可以人工授粉,这不是植物育种的常用技术吗?的确,许多作物都能用人工授粉的办法繁殖,但是和蜜蜂授粉相比后,人工授粉的缺陷就一目了然了。

  由于每朵花都需要照顾到,人工授粉用的劳动力特别多。以梨树为例,据保守估计,一亩梨园的授粉为300元。全国现在有1500万亩梨树,由于蜜蜂不足,有1/3必须采用人工授粉,成本达15亿元。

  人工授粉不但成本高,效果也不是最好的,果实品质很难得到保证。人工授粉的次数有限,远远赶不上蜜蜂,它们一天会几十次地访问花朵,人工授粉效果与其相比自然差得远。

  另外,依靠人眼观察花朵难以掌握最佳授粉时机,结实率很难保证。而在亿万年的进化中,植物和蜜蜂的相互适应和协同进化,让蜜蜂采集花粉时植物授粉受精的成功率最高,得到的果实品质自然也要高出一大截。

  在野生传粉昆虫缺失的时候,人工授粉虽然能解决局部的眼前问题,但成本大幅增加,果实品质下降。从人工授粉大规模地取代自然授粉长远来看没有可行性。那么,昆虫是动物界成员最多的家族,传粉的昆虫远远不只蜜蜂一种,为什么只有蜜蜂成了传粉昆虫家族里的佼佼者呢?

  天賦異稟的專業“蟲才”

  蜜蜂身体的第一个武器就是浑身上下密密的绒毛。膜翅目的一些昆虫确实绝大部分都有毛,但是像蜜蜂这样周身密披绒毛的就不多见了。而且蜜蜂绒毛还有更细小的绒毛分支,正好可以黏住微小的花粉粒。

  除了浑身的绒毛之外,它的六足可以整理花粉,后足上的花粉篮可以盛花粉。采粉时,蜜蜂利用周身绒毛将花粉黏附到身上,然后飞起来,在飞行过程中整理采到的花粉:前足用花粉刷把头部的花粉给聚集起来,中足把胸部和腹部的花粉给收集起来,然后前足传给中足,中足传到后足,通过中间的交互动作,把这些花粉推挤到后足上的花粉篮里。有这全套的专业化采粉工具,蜜蜂干起活来当然是得心应手了。

  採集專一的集團軍隊

  我们通常以为蜜蜂是到处沾花惹草的“狂蜂”,其实它是相当专一的。比如,蜜蜂进了向日葵田,它就记住了葵花的味儿,而且还会把这个蜜源信号告诉给同伴。这些蜜蜂就会一起把所有的葵花都采完,然后再去采别的花。这种专一性极大地保证了植物传粉的效果。而蜜蜂结群生活的习性,是那些独居昆虫怎么也比不了的。作为群居的社会性昆虫,一个蜂群就有四五万只蜜蜂,大规模授粉的优势显而易见。

  不仅仅是集团作战,蜜蜂的出勤率也比其他的传粉昆虫高,只要天气允许,它们是一刻也不闲着。因为在蜂群中的蜜蜂有着严格的劳动分工,数量最多的工蜂得要哺育幼蜂、供养蜂王,这些都做好了,还要在蜂房里储存过冬的食物。它们只有不停歇地采集,才能保证族群的生存壮大,同时也就极其出色地完成了为植物传粉授粉的任务。

  由此看来,爱因斯坦的说法并非危言耸听,虽然许多主粮作物如小麦水稻等都是靠风媒传粉的,但是,如果没有了蜜蜂,向日葵、油菜这些油料作物打不了籽,我们就没有油吃;如果没有了蜜蜂,瓜果蔬菜等好多需要传粉的开花植物,都会面临灭种的危险;如果没有了蜜蜂,人类也许不至于饿死,但大概也只能吃主食了,因为人工授粉代价高昂,大部分水果、蔬菜会变得奇货可居;如果没有了蜜蜂,那些受它传粉的某些饲料作物也会减少,所以肉类和牛奶也会变得稀有和昂贵。这种生活水平的大幅倒退是如今的人类社会根本无法想象和承受的。

  从蜜蜂的身上,我们可以看到无论多么微小的物种,都有可能会对整个人类和自然产生影响。与各种生物和谐相处,尊重自然,让生态更加和谐美好,才是人类根本的生存之道。

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